겨울 추천 여행지 : 샐린 밸리(Saline Valley), 데스밸리 국립공원

캘리포니아 데스밸리 국립공원 북서쪽에 샐린 밸리라는 지역이 있다. 황량하기로 소문난 데스밸리 안에서도 가장 척박한 지형이라고 해도 틀리지 않다.
지역이 낮아 평균고도 1,000피트(300미터) 높이인데 서쪽으로 캘리포니아의 최고봉들이 늘어선 시에라 네바다(Sierra Nevada)를 바라보고 있다.

샐린 밸리의 볼거리는 온천과 소금호수다. 온천은 107 °F (42 °C)의 온도를 유지하는데 수질이 좋기로 유명하며 소금 호수는 데스밸리의 특산품인 보렉스 Borax 를 채굴했던 곳이다.

샐린밸리는 오래 전부터 소금과 보렉스 그리고 폐광들로 알려져 왔다.

여러군데 수질이 좋은 자연온천이 있었으나 광산 붐을 이루던 시기에는 전혀 관심을 받지 못했다. 그러다가 1960년대부터 누드주의자들과 자유주의자들 그리고 방랑자들이 이 온천에 들어와 임시 터를 잡기 시작했다.

이들은 자연 상태의 온천에 돌과 콘크리트로 욕조를 만들고 샤워와 세척장 그리고 잔디밭 광장 등을 조성하여 삭막한 광야에 휴양지를 건설하였다.

팜트리 사이로 더운물이 나오는 샐린 온천은 세상의 힘든 일상을 뒤로 한 채 벌거벗은 몸과 정신으로 사막을 찾아온 누드주의자들의 오아시스 역할을 하게 된다.

그동안 입소문으로만 전해졌던 샐린 밸리는 인터넷이 발달되면서 사진과 방문 경험담이 온라인에 퍼지게 되었다.

지도상에 팜 스프링(Palm Spring) 과 웜 스프링(Warm Spring)으로 소개된 온천을 찾아오려면 남쪽 입구인 190번 국도에서 덜컹거리는 비포장도로를 약 53마일 달려야 한다. 만약 북쪽인 168번 국도를 통해 들어온다면 40마일 거리다.

168번 국도에서 바라본 눈덮인 시에라 네바다 산맥은 그야말로 장관이다. 특수 차량만 통과 가능한 산길을 제외하면 샐린 밸리로 통하는 길은 샐린 밸리 로드 하나밖에 없다. 온천에 쓸 보급품은 인근의 론 파인과 빅 파인에서 가져와야 했는데 겨울철 폭풍우라도 몰아치면 도로가 막혀 곤란을 겪기도 했다고 한다.

1994년에 이곳이 데스밸리 국립공원으로 귀속되면서 머물 수 있는 날자가 30일로 제한된다. 광야의 오아시스를 즐기던 자유주의자들도 그들의 라이프 스타일에 종지부를 찍게 되는데 그대신 수세식은 아니지만 견고한 현대식 화장실도 만들어지고 표지판도 세워졌다. 국립공원 측에서는 누드로 온천하는 사람들을 못마땅해 하지만 아직까지 누드를 금하지는 않는 듯싶다.

언뜻 거칠게 보이는 땅이지만 샐린 밸리에는 그 어느곳에서도 느끼지 못하는 평온함과 안정감이 있다. 고요함 가운데 살아움직이는 기운이 감돈다. 드라이하면서도 맑은 공기가  가득한 사막은 잡다한 생각을 떨쳐버리고 휴식을 갖거나 새로운 마음을 활짝 열어볼 수 있는 좋은 공간이다.

주의사항:

이곳은 평범한 캠핑 여행지가 아니다.  거친 도로는 자동차에 큰 무리를 줄 수도 있다. 반드시 바닥이 높은 SUV나 트럭을 사용하도록 하며 4륜 구동이면 더 좋다.

간혹 일반 승용차로 이곳에 들어오는 경우가 있는데  얼마못가 돌뿌리에 걸려 자동차를 망가뜨리기 쉽상이다. 또한 일반 타이어가 아닌 오프 로드용 타이어가 필요하다.

샐린 온천은 국립공원 지도에는 나타나지 않는다. 내셔널 지오그래픽이나 Tom Harrison에서 발행하는 Topo Map 지도를 지참할 것을 권한다.  험준한 산길로 길을 잘못 들어서면 큰 낭패를 본다. 방문하기 전에 지도, 자동차, 옷가지, 음식, 물 등을 잘 준비하여 즐겁고도 안전한 여행이 되도록 하자.

가는길:

샐린 밸리 로드가 남북으로 관통한다. 남쪽 입구는 올란차(Olancha)에서 들어가는 190번 국도에서, 북쪽은 박 파인(Big Pine)에서 들어가는 168번 국도를 통해 연결이 된다. 샐린 밸리 로드는 총연장 95마일(153km)길이로 남쪽은 헌터 마운틴으로 넘어가는 South Pass가 있고 북쪽은 인요 마운틴을 넘어가는 North Pass 가  있다.

비포장도로인 샐린 밸리 로드는 폭이 넓지만 요철처럼 튀어나온 도로 상태가 좋지 않아 속력을 낼 수가 없다. 이곳을 처음 운전하는 경우 시간을 보고 거리를 오판할 수 있다. 최대 속력을 20마일 이상 내기 힘든 상황이어서 지도와 자동차 계기판을 보면서 운전한 거리를 수시로 계산해야한다. 전체 도로를 주행하는데 약 4시간이 소요된다. 겨울에는 눈이 쌓이는 곳이므로 스노우 체인을 준비해야 한다.

북쪽(North Pass)에서 Saline Valley Road로 들어 올 경우

빅 파인( Big Pine)에서168번 국도로 들어선 후 오른편으로 나오는 데스 밸리 로드(Death Valley Road) 로 갈아탄다.  이길을 약 20분쯤 달리면 오른편으로 비포장인 샐린 밸리 로드( Saline Valley Road)로 들어가는 희미한 사인이 나온다. 길 이름은 와코바 샐린 로드(Waucoba Saline Road) 다.

남쪽 South Pass에서 Saline Valley Road로 오는 경우

395번 선상의 올란차(Olancha)에서 190번 국도를 갈아타고 샐린 밸리 로드로 들어가는 2곳의 비포장 도로가 있다. 첫번째 만나는 샐린 밸리 로드는 통행 금지판이 붙어있기도 하다. 두번째는 190번 도로를 약 10분정도 계속 달리면 왼편으로 Saline Valley Alt Route이라는 넓은 비포장 도로를 만난다. 이곳을 들어가면 샐리밸리 로드와 만난다.

비포장 도로를 계속 올라가다 헌터 마운틴과 갈라지는 지점인 사우스 패스부터 계속해서 계곡 아래편으로 내려간다. 온천이 있는 샐린 밸리는 산이 아닌 낮은 평지이다. 먼저 소금 호수 안내판을 지난 후 9마일을 더 운전하면 온천으로 들어가는 길에 커다란 트랙터 타이어를 놔 두었다. 그리고 온천에 못미처 박쥐 모형을 매달아 놓은 조형물을 만난다. 구글 지도 상에는 길 이름이 있지만 그 어디에도 표지판은 없다.

글, 사진 / 김인호 (하이킹 전문가)

김인호씨는 미주에서?활동하는?등반, 캠핑, 테마 여행 전문가로 미주 중앙일보를 비롯한 다수의 미디어에 등산 칼럼을 연재하면서 초보에서 전문가까지 미주 한인들에게 유용한 실전 하이킹 정보를 꾸준히 소개해오고 있다.

저서로 ‘남가주 하이킹 105선’ ‘하이킹 캘리포니아’가 있다.